Fibra de carbono poderia ser feita a partir de plantas em vez de petróleo

A fibra de carbono é o Superman de materiais. Cinco vezes mais forte do que o aço e uma fração do peso, é usado em tudo, desde raquetes de tênis até tacos de golfe até bicicletas para lâminas de turbinas eólicas para aviões de passageiros para carros de corrida de Fórmula 1 . Há apenas uma captura: a fibra de carbono é feita de óleo e outros ingredientes caros, tornando o produto final excepcionalmente caro. É por isso que a fibra de carbono aparece em carros de corrida, mas raramente o faz em minivans.

Isso poderia mudar. Os cientistas dizem que pode ser possível produzir fibra de carbono em plantas em vez de petróleo, diminuindo custos, tornando o material mais disponível para uso em carros, aviões e outros veículos.

A fibra de carbono é feita a partir de um químico chamado acrilonitrilo. Atualmente, os produtores fabricam acrilonitrilo a partir de óleo, amônia, oxigênio e um catalisador caro. O processo produz muito calor e produz um subproduto tóxico. E, como o acrilonitrilo é feito de petróleo, o custo da fibra de carbono tende a subir e cair com o preço do petróleo.

“Os preços do acrilonitrilo testemunharam grandes flutuações no passado, o que, por sua vez, levou a menores taxas de adoção de fibras de carbono para fazer carros e aviões de peso mais leve”, disse Gregg Beckham, líder do grupo no National Renewable Energy Laboratory e co-autor de um recente papel detalhando esta pesquisa. “Se você pode estabilizar o preço do acrilonitrilo, fornecendo uma nova matéria-prima para fazer o acrilonitrilo”, disse ele, acrescentando: “podemos tornar a fibra de carbono mais barata”.

Beckham e uma equipe de pesquisadores do National Renewable Energy Laboratory desenvolveram um novo processo para a produção de acrilonitrilo que faz uso de plantas, nomeadamente as partes que as pessoas não podem comer, como os talos de milho e palha de trigo. Os cientistas quebraram esses materiais em açúcares, que foram convertidos em um ácido e combinados com um catalisador barato para produzir acrilonitrilo. O processo não gerou excesso de calor e não retornou subprodutos tóxicos.

Os cientistas acreditam que o processo baseado em plantas pode ser ampliado e usado na fabricação. Os pesquisadores agora estão trabalhando com várias empresas para produzir uma grande quantidade de acrilonitrilo que será transformado em fibra de carbono e testado para uso em automóveis. Ao tornar a fibra de carbono mais barata, os cientistas poderiam ajudar os proprietários de automóveis a economizarem a longo prazo. Os carros fabricados com fibra de carbono são mais leves que os feitos com aço. Como resultado, eles precisam de menos combustível para cobrir a mesma distância, ajudando os motoristas a economizarem gás, ao mesmo tempo que reduzem a poluição por carbono do planeta.

Há uma tendência em curso de cientistas que produzem produtos petrolíferos de plantas. O petróleo é, afinal, feito de plantas pré-históricas que foram enterradas e submetidas a calor e pressão intensas por milhões de anos. Os pesquisadores estão tentando cortar o intermediário – derivando substâncias químicas necessárias diretamente das plantas, reduzindo nossa dependência do petróleo.

“Vamos fazer mais pesquisas fundamentais”, disse Beckham. “Além de escalar a produção de acrilonitrilo, também estamos entusiasmados com o uso desta química poderosa e robusta para fazer outros materiais todos os dias”.

Fonte: Meio Ambiente Rio

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